Nada es demasiado bueno para ser verdad
Ernest Holmes

¿Qué es un Esquema Ponzi?

Un Esquema Ponzi es una forma de delito de cuello blanco, que implica pagar a los inversionistas sus intereses con dineros provenientes de nuevos inversionistas. Debe su nombre a Charles Ponzi, quien realizó esta estafa durante la década de 1920 en EEUU, aunque anteriormente ya hubo estafas similares.

¿Cómo Funciona?

Nuestra capacidad de fabricar fraudes ahora supera nuestra capacidad de detectarlos
Al Pacino (como Viktor Taranski. Simone, 2002)

Un esquema Ponzi funciona de forma muy simple. Una persona (natural o jurídica) debe conseguir suficientes personas interesadas en invertir dinero en cualquier instrumento de inversión que esté promoviendo, ofreciendo grandes ganancias y de forma muy rápida. Luego, va pagando a los primeros inversionistas con los dineros que va recaudando de nuevos inversores que, encandilados al enterarse de las ganancias de los primeros participantes, se apresuran en participar de la inversión. En algunos casos, los primeros inversores vuelven a invertir sus “ganancias”, para obtener aún más retornos, lo que da la falsa sensación de beneficios y de estar realizando una buena inversión, pero nada es más alejado de la realidad.

Sin embargo, se siguen sumando personas a esta “inversión” y el modelo fraudulento continúa funcionando hasta que deja de entrar dinero. Esto puede ser por algún elemento externo o porque llega a un límite de crecimiento y ya no entran más personas con dinero fresco. Es aquí cuando se revela la estafa, se desarma el modelo y todos los inversionistas pierden su dinero.

Se suele confundir a los Esquemas Ponzi y los Fraudes Piramidales. La diferencia es que estos últimos dependen de que los primeros participantes recluten a los participantes posteriores en el engaño

Un Esquema Ponzi tiene dos ingredientes fundamentales: la avaricia y la codicia. Finalmente, si un instrumento financiero parece exageradamente bueno respecto al sentido común, es muy probable que sea absurdo y fraudulento.

¿Quién fue Charles Ponzi?

Todos somos jugadores. Todos anhelamos dinero fácil, y mucho dinero. Si la gente no lo hiciera, ningún esquema para hacerse rico rápidamente podría tener éxito
Charles Ponzi

Carlo Ponzi, nació en Parma, Italia, en 1882. En 1902 emigró a EEUU, donde cambió su nombre a Charles Ponzi y deambuló de ciudad en ciudad hasta que en 1907 se radicó en Boston, donde consiguió un trabajo en una empresa comercial, respondiendo correspondencia del extranjero. Pasó años haciendo esto hasta que un día recibió una carta desde España, en donde se incluía un cupón internacional de respuesta postal. Esto se debía a que, en 1907, se firmó un acuerdo en el Congreso Postal Internacional, donde se estableció un sistema en que los cupones postales se podían comprar en un país y canjear en otro. Para Ponzi, esta carta fue el inicio de todo, pues descubrió que había costado 1 centavo en origen y se podía cambiar por 6 centavos en EEUU. Ponzi ideó un sistema para recibir cupones desde Europa y cambiarlos por dinero en EEUU. Era una idea original. Era la oportunidad de hacerse rico.

Según Gerber & Jensen (Encyclopedia of White-Collar Crime, 2007) a finales de 1919, Ponzi creó la Securities Exchange Company, aportando sólo USD 150 propios. La empresa tenía un aspecto muy elegante y Ponzi se vestía y vivía mostrando gran riqueza, pues creía que una apariencia de éxito era fundamental para el éxito de su plan. Su compañía ofreció una utilidad de 50% en 90 días a quienes invirtieran en su empresa, sin embargo, pagó utilidades en 45 días con un rendimiento que se calcula en 2400% anual ¿Cómo lo logró? Pagando a los primeros inversores con los dineros frescos de los nuevos inversores. La noticia se esparció de boca en boca y las oficinas de Ponzi se llenaban de gente que se apresuraba a entrar en la inversión, dadas las fantásticas utilidades que entregaba.

Se estima que durante el poco tiempo que la Securities Exchange Company operó, recaudó un millón de dólares cada semana, estafando aproximadamente a 40.000 personas, quienes invirtieron USD 15 millones en el esquema Ponzi.

Ningún inversor reparó en lo limitado del mercado de los cupones postales internacionales. Dadas las cantidades que se debían administrar, el plan no era factible. Además, algunos países como Francia e Italia se retiraron del acuerdo postal. Cuando se le preguntaba a Ponzi sobre los detalles de su negocio, se negaba a hablar, argumentando que alguien podría robarle la fórmula del éxito.

Como indica el NYT, todo comenzó a derrumbarse en el julio de 1920, cuando William H. McMasters, uno de los principales publicistas de Boston, comenzó a dudar acerca de los negocios de Ponzi, declarando que “Si fuese todo lo que dice, yo tendría un cliente como ninguno en el campo de la publicidad”, pero “Si fuese un deshonesto y un engañador, debo hacer algo para que deje de tomar el dinero de la gente”. De este modo, McMasters decidió declarar que Ponzi era un fraude y escribió una exposición en el periódico The Boston Post. El artículo declaraba que Ponzi era insolvente y había utilizado los depósitos entrantes para pagar a los inversores anteriores. Fue publicado en primera plana del periódico y demostró ser decisivo para desenmascararlo como el estafador que era.

Boston Post August 2nd, 1920

Boston Post August 2nd, 1920 (Credits: New York Times)


Investor outside Ponzi Offices. Boston (New York Times)

Investor outside Ponzi Offices in Boston (Credits: New York Times)

El Boston Post siguió investigando y publicando artículos sobre los negocios de Ponzi, con lo que ganó en 1921 el Premio Pulitzer de Periodismo en la categoría de Servicio Público.

Es así como muchos inversores llegaron en masa a las oficinas de Ponzi exigiendo la devolución de su dinero. Al mismo tiempo, el estado suspendió el comercio de acciones de la Securities Exchange Company y una auditoría señaló que la empresa estaba en bancarrota. Con esto, todo el dinero de los inversores de Ponzi se esfumó.

Según indica Boston.com, Ponzi habría declarado que “Todos somos jugadores. Todos anhelamos dinero fácil, y mucho dinero. Si la gente no lo hiciera, ningún esquema para hacerse rico rápidamente podría tener éxito”.

Ponzi fue sentenciado por su estafa a una condena de cinco años por un cargo federal. Cuando fue puesto bajo fianza, escapó a Florida, donde cambió su nombre a Charles Burelli y trató de repetir su estafa, esta vez cambiando los cupones postales por tierras pantanosas. En Florida no tuvo éxito y fue detenido, pasando los siguientes siete años en prisión en Massachusetts, para luego ser deportado a Italia. Se estableció en Roma, donde trabajó como traductor de inglés. Luego fue nombrado jefe de la oficina en Río de Janeiro, Brasil, para la aerolínea nacional italiana, posición que se acabó durante Segunda Guerra Mundial. Finalmente, Ponzi murió pobre en Río de Janeiro, en enero de 1949.

¿Cómo evitar caer en un Esquema Ponzi?

Cada paso en la vida requiere mucha precaución
Johann Wolfgang von Goethe

Lo primero es no confiar en instrumentos que entreguen rentabilidades demasiado altas respecto a lo que está dando el mercado. Recordar que los estafadores ofrecen altos retornos en periodos de tiempo muy cortos.

Los instrumentos en los que inviertas deben ser claros, indicar cómo y dónde invierten tu dinero y declarar cómo puedes salirte. Es importante que entiendas el instrumento de inversión donde estás poniendo tu dinero. Recordar que los estafadores ofrecen una fórmula mágica secreta, el propio Ponzi se negaba a hablar de los detalles de su negocio.

Por otra parte, también debes considerar que todo instrumento financiero que compres debes hacerlo en una entidad supervisada o regulada por algún organismo público. Y es fundamental revisar y leer los contratos antes de firmarlos, para saber qué se está comprando. Esto último aplica para todo instrumento.

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